Este contenido apareció originalmente en diatriba. Publicado con permiso.

Por James S. Hirsch

El descubrimiento de la insulina prometió una nueva era para una enfermedad antigua, pero introdujo desafíos inesperados. James S. Hirsch explora la fascinante historia de esta droga milagrosa en sus 100th aniversario.

PARTE 1: El descubrimiento

Fue aclamado como una cura milagrosa, una bendición para la raza humana, un elixir que convirtió la muerte en vida y cuyo descubrimiento estuvo plagado de alusiones bíblicas. Este año marca el centenario de la insulina, y la droga, obtenida por primera vez del páncreas de los perros por científicos desconocidos en un tosco laboratorio canadiense, sigue siendo una de las hazañas más notables de la historia médica.

Pero la historia de la insulina no es de celebración pura. Tiene momentos tanto de triunfo como de agravio. Como la diabetes en sí, es complicado.

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Es fácil perder de vista lo que representó el descubrimiento de la insulina en 1921. Como señala el historiador John Barry, los últimos 2.500 años no habían visto prácticamente ningún progreso en el tratamiento de los pacientes, y el mundo acababa de salir de la gripe española, que mató a más de 50 millones de personas y, en última instancia, fue sometido no por la ciencia médica sino por la adaptación del sistema inmunológico al virus.

En otras palabras, los médicos en 1921 eran prácticamente impotentes frente a cualquier enfermedad grave, incluida la diabetes.

Luego vino la insulina.

Cualquiera que use insulina hoy en día no necesita que le digan su poder para salvar vidas, y yo no soy un observador imparcial, ya que me ha mantenido con vida durante los últimos 44 años.

La insulina actual, sin embargo, se parece poco a lo que era cuando me diagnosticaron, y mucho menos a lo que era en sus primeras décadas. Luego, los pacientes confiaban en imponentes jeringas de vidrio cuyas gruesas agujas tenían que afilarse en piedras de afilar y hervir para su reutilización. Hoy en día, las agujas ultrafinas son desechables; los bolígrafos de insulina inteligentes se comunican con la nube; y elegantes bombas de insulina están conectadas a medidores de glucosa continuos. La insulina en sí se ha transformado, desde mezclas impuras derivadas de páncreas machacadas y empapadas de sangre de cerdos o vacas hasta análogos de división de genes creados en laboratorio con una variedad de propiedades farmacocinéticas. La insulina inhalable, prometida durante mucho tiempo y finalmente administrada, representa una alternativa vaporosa de la nueva era.

La investigación sobre la insulina ha atraído a algunos de los científicos más brillantes del mundo, ya que se han otorgado premios Nobel a la investigación relacionada con la insulina en cuatro décadas distintas. El trabajo realizado con la insulina humana en las décadas de 1970 y 1980, que incluía ADN recombinante, ayudó a dar origen a la industria de la biotecnología moderna, incluidos pilares como Genentech y Biogen.

Pero hay más en esta historia que avances científicos y laureles profesionales.

La insulina ha sido tergiversada e incomprendida, incluso por algunos de sus abanderados más importantes, en detrimento de los pacientes. Durante muchos años, el poder milagroso de la insulina, promovido en esfuerzos de marketing y trucos publicitarios, engañó al público sobre las experiencias de la vida real de quienes realmente viven con diabetes. En años más recientes, la insulina ha sido rechazada por pacientes de tipo 2 que podrían estar usándola o ha sido infrautilizada por pacientes de tipo 1. Estamos en medio de una epidemia mundial de diabetes, pero el uso de insulina en realidad ha ido disminuyendo porque mejores terapias para la diabetes tipo 2 han usurpado la preeminencia de la insulina. Y a medida que los precios de la insulina se han disparado, las propias compañías de insulina, en un sorprendente revés, se han transformado en algunos ojos de salvadoras a villanos.

Mientras tanto, el futuro de la insulina en sí no es seguro, ya que mejores terapias algún día podrían hacer obsoleta la droga milagrosa de 1921.

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La insulina no se “descubrió” técnicamente en 1921. Ya se conocía su función en el cuerpo y ya se había establecido su conexión con la diabetes.

La enfermedad se identificó por primera vez en 1500 a. C., y en 250 a. C., el trastorno se denominó “diabetes” de la palabra griega sifón, ya que sus víctimas sufrían de micción excesiva. (Un investigador más tarde describió la diabetes como “el mal que mea”). La comprensión de los investigadores de la enfermedad avanzó en 1869, cuando un estudiante de medicina alemán llamado Paul Langerhans descubrió “islas de células” en el páncreas; y durante las siguientes tres décadas, los investigadores identificaron que estas células regulan el metabolismo de la glucosa y las asocian directamente con la diabetes. En 1916, se había acuñado la palabra “insulina” para describir esa sustancia pancreática.

Pero después de más de 3.000 años, todavía no existía un tratamiento eficaz para la enfermedad. Sin embargo, los investigadores reconocieron que los carbohidratos aceleraron el declive de un paciente, por lo que el mejor tratamiento, desarrollado a principios de la década de 1900, fue retener la comida, también conocida como dieta de inanición, que permitía a los pacientes prolongar sus vidas en una emaciación siniestra. La mayoría de estos pacientes eran niños, por lo que los padres afligidos tuvieron que ver cómo sus hijos se consumían, a veces agrupados en las salas de los hospitales, y morir de hambre o de cetoacidosis diabética.

Eso hizo que la búsqueda de insulina fuera aún más desesperada, ya que investigadores de todo el mundo buscaban descubrir un “extracto pancreático” para salvar a estos niños moribundos de los estragos de una enfermedad antigua.

Investigar

Fuente de la imagen: iStock Photo

El avance ocurrió en Toronto en 1921, dirigido por un investigador espinoso que apenas había terminado sus estudios de medicina durante cinco años. Frederick Banting había probado suerte como cirujano pero no podía ganarse la vida, por lo que se dedicó a la enseñanza. No tenía experiencia en investigación y sabía poco sobre diabetes; pero había leído un artículo al respecto y luego dijo que había soñado con descubrir la insulina. En una apuesta arriesgada, Banting comenzó su trabajo en mayo en la Universidad de Toronto, y fue asistido por un joven estudiante de medicina llamado Charles Best. Quitaron el páncreas de los perros para hacerlos diabéticos y luego desarrollaron extractos pancreáticos para tratar de reducir los niveles de azúcar en sangre. Fue un trabajo sangriento, desordenado y difícil (siete perros murieron las primeras dos semanas), pero en agosto, uno de los extractos, administrado mediante inyecciones intravenosas, resultó exitoso. Un bioquímico, James Collip, fue convocado para tratar de purificarlo para uso humano, luego lo llamó “química del baño”, y el 11 de enero de 1922, un niño de 14 años, Leonard Thompson, recibió la primera inyección de insulina. .

Se describió como un “líquido turbio, de color marrón claro que contiene mucho sedimento”, se le dio durante varias semanas y funcionó: el azúcar y las cetonas en la orina del niño desaparecieron.

“Diabetes, enfermedad aterradora, cede a la curación de la nueva glándula”, anunció el New York Times.tuitea esto“Diabetes, enfermedad aterradora, cede a la curación de la nueva glándula”, el New York Times Anunciado.

Los investigadores de Toronto no pudieron producir insulina en masa, pero Eli Lilly sí, al menos en los Estados Unidos. (Otras empresas lo hicieron en Europa). Eli Lilly tiene su sede en Indianápolis y, en ese momento, estaba muy cerca de muchos corrales de ganado. La compañía almacenó un millón de libras de páncreas congeladas de cerdos y vacas para satisfacer la demanda (se estimaba que había un millón de estadounidenses que necesitaban insulina) y los científicos, gerentes y trabajadores de la compañía eran los héroes como los investigadores de Toronto.

Esta nueva droga milagrosa no defraudó.

Frederick Allen, uno de los principales diabetólogos de Estados Unidos, dijo que sus pacientes, al recibir insulina, “parecían la descripción de un viejo pintor flamenco de una resurrección después de una hambruna. Fue una resurrección, una agitación lenta, como de una vaga primavera “.

Elliott Joslin, el médico de diabetes más importante de Estados Unidos, describió a sus pacientes que tomaron insulina como los “antes muertos” e invocó la visión de Ezequiel del valle de los huesos secos, en la que Dios dice: “Ven de los cuatro vientos, oh aliento, y respira sobre estos muertos, para que vivan ”.

Las fotografías contaron una historia aún más dramática: en una imagen famosa, un niño desnudo de 3 años que pesa 15 libras se aferra a su madre, su rostro hace muecas y sus costillas al descubierto. Después de tomar insulina durante solo tres meses, una foto en la cabeza muestra al niño con las mejillas llenas, los ojos marrones alerta y mechones de cabello oscuros. Parece normal y curado.

Si había alguna duda sobre los poderes curativos de la insulina, Elizabeth Evans Hughes los eliminó. Su padre, Charles Evans Hughes, había sido gobernador de Nueva York, juez de la Corte Suprema de Estados Unidos, candidato a presidente y, en 1922, era secretario de Estado de Estados Unidos. A Elizabeth le habían diagnosticado diabetes en 1919, por lo que cuando tomó su primera dosis de insulina en 1922, se convirtió en el modelo de este nuevo medicamento.

Después de más de tres milenios, parecía que la ciencia médica había derrotado a la diabetes.tuitea esto“La hija de Hughes ‘se curó’ de la diabetes”, declaró un periódico no identificado. Después de más de tres milenios, parecía que la ciencia médica había derrotado a la diabetes.

¡Estén atentos a las partes dos y tres de esta fascinante historia durante las próximas dos semanas!

Quiero agradecer a las siguientes personas que me ayudaron con este artículo: Dr. Mark Atkinson, Dr. David Harlan, Dr. Irl Hirsch, Dr. David Nathan, Dr. Jay Skyler y Dr. Bernard Zinman. Parte del material de este artículo proviene de mi libro, “Tramposo al destino: vivir con diabetes”.

Acerca de James

James S. Hirsch, ex reportero de The New York Times y The Wall Street Journal, es un autor de best-sellers que ha escrito 10 libros de no ficción. Incluyen biografías de Willie Mays y Rubin “Hurricane” Carter; una investigación sobre el motín racial de Tulsa de 1921; y un examen de nuestra epidemia de diabetes. Hirsch tiene una licenciatura de la Escuela de Periodismo de la Universidad de Missouri y un título de posgrado de la Escuela de Políticas Públicas LBJ de la Universidad de Texas. Vive en el área de Boston con su esposa, Sheryl, y tienen dos hijos, Amanda y Garrett. Jim ha trabajado como editor senior y columnista de diaTribe desde 2006.


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