La humanidad primitiva era hipercarnívora, prefiriendo fuertemente la carne durante unos dos millones de años antes del desarrollo de la agricultura, según una nueva investigación.

La papel, publicado en el Revista estadounidense de antropología física, es un trabajo denso y vertiginosamente multidisciplinario, basado en evidencia biológica, arqueológica y paleontológica para argumentar que homo Casi siempre ha sido un carnívoro altamente especializado. Fue solo en tiempos relativamente recientes que la humanidad cambió hacia una existencia omnívora, posiblemente precipitada por la extinción a gran escala de la megafauna que había sido la base de la dieta humana.

Miki Ben-Dor, PhD, coautor del artículo y arqueólogo de la Universidad de Tel Aviv de Israel, ha sido un defensor durante mucho tiempo de las dietas paleo y bajas en carbohidratos. Ben-Dor investigó y escribió el estudio con su colega el profesor Ran Barkai y el biólogo molecular Rafael Sirtoli, un contribuyente a ASweetLife.

Tuve la suerte de hablar con Ben-Dor, quien compartió conmigo algunos de los aspectos más destacados de su investigación y las conclusiones prácticas que ha sacado sobre la nutrición para los humanos modernos.

Cazando y recolectando

No es exactamente controvertido retratar al hombre de las cavernas como un cazador de animales grandes, pero Ben-Dor cree que, no obstante, los expertos han subestimado drásticamente el grado en que la humanidad primitiva dependía de la carne.

“La opinión generalizada es que los seres humanos son muy flexibles y muy inteligentes, por lo que pueden obtener cualquier tipo de alimento, ya sea de origen vegetal o animal, cuando les apetezca. Esa es más o menos la grandeza de los humanos, y esa flexibilidad nos permitió dispersarnos y sobrevivir ”.

“Esta opinión general se basa en gran medida en los cazadores-recolectores actuales. La mayoría de los paleoantropólogos que intentan reconstruir la dieta de los primeros humanos terminan confiando en los cazadores-recolectores de hoy “.

Ben-Dor sostiene que este tipo de lógica es profundamente defectuosa. Los cazadores-recolectores modernos, que a menudo se encuentran encerrados en áreas ecológicamente marginales por la expansión de la civilización, no necesariamente nos dicen mucho sobre la vida de los humanos en la era del Pleistoceno. Mientras tanto, la tierra ha cambiado, los ecosistemas han cambiado y, quizás lo más importante, ya no hay un exceso de animales muy grandes para cazar y alimentarse.

Técnicamente omnívoros

Los primeros humanos, comenzando con un práctico que surgieron hace unos dos millones de años, ciertamente eran omnívoros, como lo somos hoy.

“Quiero enfatizar que los humanos sí comieron plantas. Comíamos plantas, hay pruebas arqueológicas y veníamos de una especie que comía plantas “.

Pero la palabra “omnívoro” puede no significar exactamente lo que crees que significa. La definición académica más precisa de “omnívoro” indica simplemente que un animal tiene la capacidad fisiológica de obtener energía de fuentes tanto vegetales como animales. “Pero no hay ninguna especificación sobre la proporción de alimentos vegetales y animales. Entonces, si tu dieta incluye 1% de plantas y el resto son animales, técnicamente hablando, sigues siendo omnívoro. La flexibilidad no está incrustada en el término omnívoro “.

“Los humanos eran técnicamente omnívoros, nadie discute al respecto. La pregunta es, ¿eran tan flexibles en su capacidad para obtener energía de plantas y animales como para ser omnívoros en la forma en que la gente normal lo definiría? Mi respuesta es no.”

Una buena analogía para la humanidad primitiva podría ser el lobo. Los lobos obtienen la abrumadora mayoría de sus calorías de la carne, ya sea que la cacen o la saqueen. Pero al igual que su primo el perro domesticado, los lobos son realmente capaces de comer materia vegetal y se sabe que se deleitan con bayas. No hay razón para pensar que los primeros humanos no se beneficiarían de la fruta, la miel o la materia vegetal comestible si estuvieran disponibles, pero ¿era una parte importante de sus dietas?

Análisis de isótopos estables

Ben-Dor me dijo que solo hay una forma definitiva de evaluar la nivel trópico de restos humanos fosilizados: análisis de isótopos estables. Los alimentos que comemos dejan una huella química en nuestros huesos y colágeno. Las diferentes proporciones de isótopos de carbono y nitrógeno permiten a los científicos estimar la proporción de carne a materia vegetal consumida con cierta precisión.

“En estos estudios, casi el 100% de ellos, los humanos resultan carnívoros. En algunos de ellos, salen específicamente como grandes presas carnívoras. Solo hacia el final de la edad de piedra, digamos hace unos 20.000 años, comenzamos a ver una reducción en el nivel trófico “.

“Si confiamos únicamente en ese método, tenemos que concluir que los humanos eran carnívoros”.

Desafortunadamente, el análisis de isótopos estables no puede remontarse mucho a la historia humana temprana. “El problema con este método es que solo es confiable en los últimos 50.000 años. El genero homo ha existido durante más de 2 millones de años. Y solo es confiable en áreas donde el colágeno se puede conservar en cantidad suficiente ”, típicamente regiones más frías.

Para evaluar mejor la dieta de los humanos anteriores, Ben-Dor y sus colegas sabían que tenían que reunir pruebas desde tantos otros ángulos como fuera posible.

La forma de nuestro cuerpo

“La forma de nuestro cuerpo (genética, metabolismo, morfología) nos dice lo que debemos comer”.

Si la humanidad disfrutara de una dieta mayoritariamente carnívora durante más de dos millones de años, esperaríamos que nuestros cuerpos estuvieran optimizados para la carne. Y eso es exactamente lo que vemos, según Ben-Dor, una vez que comparamos nuestros cuerpos con los de otros primates y mamíferos.

El argumento considera más de una docena de factores biológicos para argumentar que la evolución nos diseñó para priorizar la carne. Solo transmitiré brevemente algunas de las piezas más convincentes:

  • La tripa. “En términos generales, tenemos el mismo tipo de intestino que se encuentra en los carnívoros: un colon corto y un intestino delgado largo”. Los humanos tienen un colon un 77% más corto y un intestino delgado un 64% más largo que los de nuestro pariente más cercano, el chimpancé (después de ajustar el tamaño del cuerpo). Un colon más largo permite al chimpancé metabolizar las plantas fibrosas de las que los humanos simplemente no podemos obtener energía; nuestro intestino delgado más largo, por otro lado, es más capaz de extraer energía de las proteínas y las grasas.
  • Dientes y mandíbulas. Empezando con hombre de pie, el tamaño del aparato masticatorio humano ha ido disminuyendo constantemente con el tiempo. Traducción: no necesitamos masticar tanto como solíamos hacerlo. Masticar es otra adaptación para lidiar con las plantas fibrosas que se encuentran principalmente en la naturaleza, una forma de triturar y ablandar los alimentos duros para acelerar su digestión. Los chimpancés pasan casi la mitad de su día de vigilia masticando.
  • Acidez de estómago. Cuanta más carne come un animal, más ácido tiende a ser su estómago, porque los patógenos transmitidos por los alimentos más peligrosos se encuentran en los alimentos de origen animal. Los estómagos más ácidos de todos pertenecen a los carroñeros, como las hienas, que se alimentan principalmente de carroña sobre la que ya se han multiplicado las bacterias. Humanos? Nuestros estómagos son casi tan ácidos como los de los carroñeros.

Evidencia arqueológica

La evidencia biológica se ve reforzada, sostiene Ben-Dor, por la evidencia arqueológica. Por ejemplo, ¿por qué los humanos necesitarían la acidez del estómago de un carroñero? El registro arqueológico tiene una respuesta.

“Los arqueólogos encuentran tanto sitios de matanza como sitios de consumo central. Los humanos tomarían la presa, la matarían, la llevarían a un lugar central y podrían consumirla durante días o incluso semanas. Los humanos son carroñeros carnívoros muy especiales, que se alimentan de sus propias presas “.

Abundan otras pruebas. Las extinciones masivas de animales grandes en América, Europa y otros lugares coincidieron con la expansión de la humanidad, una indicación de que nuestros antepasados ​​de la edad de piedra preferían fuertemente tales presas. Y no fue hasta hace unos 40.000 años que las herramientas de piedra asociadas inequívocamente con la preparación de alimentos vegetales aparecen en el registro. Quizás la creciente escasez de grandes presas había inspirado a los humanos a buscar fuentes de alimento que previamente habían ignorado.

No fue hasta finales de la Edad de Piedra, en los últimos 50.000 años, que la preponderancia de la evidencia sugiere que los humanos habían hecho la transición de carnívoros a generalistas. La agricultura floreció con la Revolución Neolítica, hace 11-12.000 años. ¿Pero ese cambio tardío fue suficiente para cambiar nuestra biología fundamentalmente?

Nuestra dieta

Le pregunté a Ben-Dor si no le importaría especular sobre el significado de su investigación para nosotros, los comensales modernos. Si bien tales conclusiones están fuera del alcance de su investigación académica, él estaba feliz de compartirlas conmigo.

“No busco una dieta ideal, busco una dieta segura”.

“Y en mi opinión, el alimento más seguro que pueden consumir los humanos es la carne. Carne y grasa. Porque no son diferentes, en ningún sentido real, de las carnes que los humanos consumieron durante 2,5 millones de años “.

Durante años, Ben-Dor favoreció una dieta “paleo”, evitando los alimentos procesados ​​modernos y favoreciendo no solo las carnes y grasas, sino también las frutas y verduras mínimamente manipuladas. Pero su investigación reciente le ha dado algunas dudas sobre los alimentos de origen vegetal a los que tenemos acceso:

“Ninguna de las plantas que solían comer los humanos está disponible hoy en el supermercado, y no sabemos exactamente cómo prepararon esas plantas”.

¿Y ahora?

“Intento evitar las plantas. Como carne y como grasa “.

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