Si hay algo en lo que los liberales y los conservadores pueden estar de acuerdo durante estos tiempos difíciles, es que el precio de la insulina en Estados Unidos es demasiado caro. Esto es el resultado de un sistema totalmente roto de incentivos perversos y círculos viciosos. Según un informe bipartidista reciente del Comité de Finanzas del Senado, los fabricantes de medicamentos, los administradores de beneficios de farmacia, las agencias de seguros y las farmacias se benefician de los precios en aumento. Todos se benefician de precios más altos, es decir, excepto el paciente.

Los informes, escritos en coautoría por los senadores Chuck Grassley (R-Iowa) y Ron Wyden (D-Oregon), esperan exponer “cómo las prácticas comerciales opacas de los fabricantes de productos farmacéuticos y los PBM tienen enormes implicaciones para los pacientes”. El informe es mordaz y debería ser una lectura desgarradora para las personas con diabetes y sus cuidadores.

Para empezar con los grandes fabricantes de insulina (solo hay tres), el informe encontró que:

  • Aumentó agresivamente los precios de la insulina sin mejorar sus productos
  • Aumento repetido de los precios de la insulina en respuesta a la competencia
  • Gastó una mera fracción de los ingresos totales de insulina en investigación y desarrollo
  • Gastó menos dinero en investigación y desarrollo de insulina que en marketing de insulina
  • Obtuvo ganancias significativamente más altas con la insulina que en décadas anteriores

El capitalismo es bastante simple, ¿verdad? Se supone que las empresas tienen un incentivo natural para ser más eficientes y ofrecer precios más bajos, beneficiando al consumidor. Pero en el mundo de la insulina ocurre literalmente lo contrario. El informe encontró que, por ejemplo, cada vez que Sanofi subía el precio de sus insulinas, Novo Nordisk respondía aumentando sus propios precios en una cantidad similar. Esto se llama “precio sombra” y debería ser un escándalo nacional.

Sin embargo, la culpa no recae de ninguna manera solo en las grandes compañías farmacéuticas. Los otros grandes malos de esta historia son los administradores de beneficios farmacéuticos (PBM), que ejercen una inmensa influencia sobre cómo los fabricantes ponen precio a su insulina y están ayudando a impulsar algunas de las técnicas aparentemente extorsivas enumeradas anteriormente.

Un PBM es una especie de intermediario que negocia acuerdos entre fabricantes de medicamentos, aseguradoras y farmacias individuales. Desafortunadamente, los PBM tienen sus propios incentivos deformados y quieren que los precios sean lo más altos posible. Los altos precios, que significan altos descuentos y altas tarifas administrativas, es la forma en que se paga a los PBM. Estos actores rapaces tienen una variedad de técnicas que utilizan para presionar a los fabricantes de insulina para que aumenten sus precios. En primer lugar, es el trabajo de los PBM decidir qué medicamentos cubrirán y qué no cubrirán las compañías de seguros. Esto coloca a los PBM en una posición de negociación decisiva, de la cual utilizan la amenaza de exclusión para obtener lo que quieren de las compañías farmacéuticas.

El resultado final de esto es que los fabricantes de insulina compiten entre sí “ferozmente”, pero no para bajar los precios; compiten para ofrecer mayores descuentos, y cuanto más alto es el precio del medicamento, mayor es el descuento que pueden ofrecer. Básicamente, todos los participantes de esta cadena de eventos se benefician de precios más altos. Todos los participantes, es decir, excepto los usuarios de insulina. Si tiene la suerte de estar cubierto por una de las compañías de seguros que disfruta de un reembolso considerable, tal vez esto no sea tan malo para usted. Pero si no es así, es una víctima involuntaria de un círculo vicioso, obligado a pagar precios que son tan anormalmente altos que resultan ridículos.

Esto solo rasca la superficie. Si quieres leer las 90 páginas de detalles sangrientos, aquí está el comunicado de prensa oficial, del cual puede descargar un PDF.

Lamentablemente, la prensa generalizada prácticamente ha ignorado el informe del comité. Mientras que hace un año crisis de precios de la insulina fue quizás el tema de atención médica más comentado en Washington, que todo cambió con la llegada de la pandemia de COVID-19. O quizás la gente ya está fatigada por el problema de la crisis de asequibilidad y da por sentado que el sistema de salud de EE. UU. Es un desastre que no se puede solucionar. De cualquier manera, es una pena que un informe tan mordaz provoque poco más que un encogimiento de hombros.

Mientras tanto, las personas con diabetes están luchando tanto como antes, o más, para pagar la insulina. A encuesta realizada por Diabetes Daily durante la pandemia de verano y otoño mostró que alrededor de dos tercios de las personas que toman insulina modifican su uso del medicamento que salva vidas para ahorrar dinero; alrededor del cincuenta por ciento descuida las necesidades básicas (comida, alquiler, servicios públicos) o se abstiene de surtir sus otros medicamentos para poder pagar la insulina.

Varios estados han promulgado con éxito límites en el precio de la insulina, algunos de los cuales entraron en vigor este mes. Desafortunadamente, hay pocas razones para esperar una respuesta federal rápida a la lamentable situación. Los senadores Grassley y Wyden, los coautores del informe, anteriormente fueron copatrocinadores de un proyecto de ley bipartidista de precios de medicamentos que esperaba corregir la situación. Ese proyecto de ley no se fue a ninguna parte, sus esperanzas se frustraron en medio de disputas partidistas, cada lado culpando al otro por no negociar seriamente.

El informe del Comité sobre la insulina no concluye con llamados a la acción, sino con la promesa de que “continuará arrojando luz sobre las prácticas de precios farmacéuticos que causan daños financieros y peores resultados de salud para el pueblo estadounidense”.

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