El cerebro afecta a la diabetes y la diabetes afecta al cerebro, una relación compleja que va en ambas direcciones.

Para muchos pacientes, la conexión cerebro-metabolismo significa desafíos y deterioro de la salud. La mayoría de las personas que han experimentado hipoglucemia e hiperglucemia son muy conscientes de la forma en que los problemas de azúcar en la sangre pueden causar confusión mental y otras disfunciones menores a corto plazo. Desafortunadamente, eso es solo el comienzo. Las disfunciones cognitivas asociadas con la diabetes pueden volverse permanentes.

Los primeros días de las recientes sesiones científicas de la Asociación Estadounidense de Diabetes incluyeron varias sesiones sobre las intersecciones entre la salud del cerebro y la diabetes. Algunos presentadores esbozaron el alcance del problema; otros sugirieron posibles soluciones. Los pacientes con diabetes tipo 1 y tipo 2 tienen mucho en qué pensar.

El ciclo vicioso

En el corazón de la relación cerebro-diabetes hay un circuito de retroalimentación negativa que empuja a las personas a tomar malas decisiones y tener malos resultados de salud. La hiperglucemia conduce a un deterioro cognitivo tanto a corto como a largo plazo, lo que conduce a decisiones cada vez más deficientes sobre el manejo de la glucosa, lo que conduce a un mayor deterioro cognitivo, un círculo vicioso si alguna vez hubo uno.

El Dr. Fergus Cameron de Australia esbozó esta dinámica:

Fuente: Presentación ADA 2021

Esto Bucle de retroalimentación ayuda a definir cómo y por qué los problemas cerebrales tienden a crecer como una bola de nieve a medida que pasan los años.

El cerebro en desarrollo

La diabetes puede afectar la función cerebral a cualquier edad, pero quizás lo más importante es su inmenso efecto sobre el cerebro en desarrollo. La hiperglucemia aguda y crónica durante esos primeros años críticos de desarrollo puede causar fácilmente un daño duradero.

Muchos de los efectos cognitivos negativos más importantes de la diabetes tipo 1 parecen ocurrir en los primeros días y semanas previas al diagnóstico. Apenas unos días después del diagnóstico, los niños ya se desempeñan peor de lo esperado en las pruebas de inteligencia. “Estamos viendo impactos desde el principio”, dijo el Dr. Ferguson.

La gravedad de la hiperglucemia en el momento del diagnóstico también es significativa: los niños que son diagnosticados durante la cetoacidosis diabética (CAD) ven mucho más deterioro cognitivo que los niños que nunca experimentan ese estado crítico. Esa diferencia por sí sola podría significar hasta 6 puntos de coeficiente intelectual, en promedio.

No nos gusta insistir en factores inmutables; hoy, no puede cambiar las circunstancias en torno a su diagnóstico o el de un ser querido. Es más importante que las personas con diabetes aprendan qué pueden hacer ahora para ayudar a mejorar su salud y calidad de vida. La respuesta es clara: evite la hiperglucemia crónica.

Los problemas mentales se acumulan

El efecto de la hiperglucemia crónica es acumulativo y completo. A medida que las personas con diabetes tipo 1 envejecen, obtienen peores resultados en las pruebas de funcionamiento ejecutivo, coeficiente intelectual, velocidad de procesamiento de la información y memoria. Las diferencias son mayores en la escuela secundaria que en la primaria, y la brecha continúa ampliándose a lo largo de la edad adulta. A Estudio 2019 descubrió que un increíble (y aterrador) 48% de los adultos mayores con diabetes de larga duración mostraban un “deterioro cognitivo clínicamente significativo”.

Demencia y diabetes

La Dra. Anna Marseglia, neuropsicóloga del Karolinska Institutet de Suecia, tomó el relevo para hablar sobre el deterioro cognitivo y la demencia en la vejez. La mayor parte de su charla se refirió a pacientes con diabetes tipo 2, aunque es posible que los pacientes con otras formas de diabetes aún puedan beneficiarse de sus conclusiones.

La diabetes es un factor de riesgo importante para la demencia; de hecho, el vínculo entre la disfunción metabólica y el deterioro mental en una edad avanzada es tan claro que a veces se ha llamado a la enfermedad de Alzheimer diabetes tipo 3.

Pero la diabetes no es el destino: el estilo de vida aumenta significativamente el riesgo de demencia.

El poder de la actividad

La Dra. Marseglia presentó los resultados de su propia estudio, una mirada a miles de adultos mayores suecos con diabetes, para ver si un estilo de vida activo podría prevenir la progresión a la demencia. Los investigadores intentaron rastrear tanto la cantidad de actividades de ocio que disfrutaron los participantes como la fuerza y ​​el alcance de sus conexiones sociales. ¿Una vida social activa reduciría el riesgo de demencia?

La respuesta fue sí, y la correlación fue enorme, como puede ver en el gráfico a continuación. Los adultos “inactivos” con diabetes eran mucho más propensos a desarrollar demencia que los adultos “activos”, cuyo riesgo era apenas más alto que el de las personas sin diabetes. El Dr. Marseglia sugirió que si todos los adultos del estudio hubieran tenido una vida “activa”, se podría haber evitado hasta el 48% de los casos de demencia.

Fuente: Presentación ADA 2021

El estudio sugiere que si bien tanto la diabetes como la inactividad social son peligros en sí mismos, el peligro real es cuando esas dos condiciones coexisten.

En consecuencia, el Dr. Marseglia destacó dos estrategias amplias para mejorar el riesgo de deterioro cognitivo en una edad avanzada. La primera es emplear estrategias que reduzcan la carga cardio-metabólica física: mejor control de la glucosa, dieta más saludable, ejercicio, pérdida de peso, dejar de fumar, etc. El segundo es crear una especie de resiliencia dentro del cerebro a través de la educación, el trabajo desafiante y actividades sociales vibrantes.

El efecto protector de una vida activa es físicamente verificable. Los adultos etiquetados como “inactivos” en realidad tienen cerebros significativamente más pequeños que los adultos activos. La actividad, al preservar el volumen cerebral, de alguna manera anula el daño vascular asociado con la diabetes.

Una vida activa para combatir la demencia no solo comienza en la vejez; la buena salud, la estimulación mental y la actividad social en una etapa temprana de la vida también protegerán al cerebro del deterioro décadas después.

Funcionamiento ejecutivo en adolescentes

Los adolescentes lo pasan especialmente mal; por lo general, son el grupo de edad con la A1c más alta.

La ansiedad, la depresión y el agotamiento por diabetes son muy comunes en la adolescencia. Dichos problemas de salud mental pueden fácilmente desequilibrar la toma de decisiones sobre la diabetes. Como dijo el Dr. Danny Duke de Oregon: “Cuando estamos desregulados emocionalmente, afecta a todas nuestras otras funciones ejecutivas”.

El funcionamiento ejecutivo, explicó el Dr. Danny Duke de Oregon, es la parte del cerebro que está “a cargo de asegurarse de que las cosas sucedan cuándo y cómo se supone que sucedan”. Es como “el director de la orquesta de nuestro pensamiento”.

El buen funcionamiento ejecutivo es de suma importancia para todos los seres humanos, pero especialmente para aquellos con diabetes, quienes deben equilibrar casi continuamente los costos y beneficios a corto y largo plazo. Y debido a que el funcionamiento ejecutivo generalmente no madura por completo hasta los 25 años, no es de extrañar que los adolescentes puedan tener tantas dificultades para controlar sus afecciones.

Algunos adolescentes tienen un mejor funcionamiento ejecutivo que otros, y aquellos que luchan por tomar buenas decisiones sobre el control de la diabetes necesitan toda la ayuda posible. De lo contrario, el círculo vicioso volverá a asomar su fea cabeza: un funcionamiento ejecutivo deficiente conduce a un control glucémico reducido, y un control glucémico reducido conduce a un funcionamiento ejecutivo deficiente.

Si bien el Dr. Duke se centró principalmente en las formas en que las fallas en el funcionamiento ejecutivo podrían conducir a cambios peligrosos de azúcar en la sangre, tenía pocas dudas de que lo contrario era igualmente cierto:

He trabajado con muchos de estos niños que están colgando allí a mediados de los años 300. [mg/dL], haciendo lo mínimo necesario para evitar la CAD. Cuando los volvemos a poner en el rango, a menudo dirán ‘Wow, no tenía idea de lo mal que me sentía y lo confuso que estaba pensando’.

Un asunto de familia

Para los niños y adolescentes, la buena toma de decisiones sobre la diabetes es un asunto de familia. El Dr. Maartje de Wit, del Centro Médico de la Universidad de Ámsterdam, señaló varios estudios que evalúan el papel que de los padres el funcionamiento ejecutivo juega en el éxito del manejo de la diabetes.

Naturalmente, en los niños más pequeños, los padres tomarán todas las decisiones importantes sobre el tratamiento, pero incluso a medida que los niños crecen, los padres continúan desempeñando un papel sorprendentemente importante en el éxito del tratamiento (o en su ausencia). Los estudios muestran que, por ejemplo, las habilidades de la función ejecutiva materna tienen una influencia significativa en los niveles de A1c de un niño, y que la participación tanto del padre como de la madre jugó un papel importante para lograr un mejor control de la glucosa, especialmente cuando los niños tenían problemas de la función ejecutiva. Esto no cambió a medida que los niños envejecían, incluso cuando presumiblemente asumieron más decisiones de gestión propias.

Esto suena obvio, los niños menos disciplinados necesitan más ayuda, pero no es necesariamente tan fácil determinar quién necesita ayuda y cómo ayudarlos.

Identificación y mejora de problemas de la función ejecutiva

Los niños y adolescentes con una función ejecutiva deficiente, cuando se les pregunta por qué no pueden cumplir con su régimen de tratamiento para la diabetes, pueden decir cosas como “Lo olvido” o “Soy vago” o “No sé por qué”.

Ya sea por naturaleza o por crianza, los problemas de la función ejecutiva a menudo se comparten entre padres e hijos. En una presentación dirigida a profesionales médicos, la Dra. Rachel Wasserman alentó a los médicos a considerar desorganizados o despistados padres una verdadera señal de advertencia de posibles problemas de la función ejecutiva en los niños.

Si reconoce este tipo de comportamientos en su hijo (¡o en usted mismo!), Podría valer la pena intentar trabajar con su hijo para mejorar sus habilidades de funcionamiento ejecutivo.

El Dr. Wasserman recomendó actividades que requieren práctica repetida y ofrecen desafíos progresivos. Eso podría describir el trabajo escolar y actividades académicas relacionadas; también podría describir atletismo como artes marciales y yoga.

Hoy en día también hay una cantidad vertiginosa de aplicaciones de programación que las personas con diabetes pueden usar para ayudar a reforzar los buenos hábitos. Las técnicas más anticuadas, como los despertadores y las notas adhesivas, pueden ser igualmente efectivas. El Dr. Wasserman advirtió que la tecnología avanzada para la diabetes, como las bombas de insulina y los monitores continuos de glucosa, por muy útiles que puedan ser de otra manera, no necesariamente disminuyen la carga cognitiva en el sistema de funcionamiento ejecutivo.

Para llevar

La diabetes tiene un efecto negativo significativo sobre las capacidades cognitivas. En la diabetes tipo 1, este efecto puede comenzar muy temprano en la vida, y los primeros episodios de hiperglucemia aguda conducen al diagnóstico. Tanto en la diabetes tipo 1 como en la tipo 2, el daño causado por los niveles altos de azúcar en sangre es acumulativo y es probable que los síntomas empeoren con el paso de los años.

La hiperglucemia también puede poner en marcha un círculo vicioso, en el que los niveles altos de azúcar en la sangre provocan malas decisiones, que solo provocan más niveles altos de azúcar en sangre.

La mejor manera para que una persona con diabetes evite el deterioro cognitivo, probablemente, es evitar la hiperglucemia crónica y aguda; cuanto más tiempo pase con su nivel de azúcar en sangre en un rango saludable, más probabilidades tendrá de evitar daños acumulados en su cerebro.

También puede ser posible fortalecer las habilidades de funcionamiento ejecutivo y hacer que el cerebro sea más resistente al deterioro relacionado con la edad al disfrutar de una sólida vida social e intelectual. Los pasatiempos, la educación, el trabajo desafiante y la participación en la comunidad —en resumen, una vida mental activa y estimulante a cualquier edad— pueden proteger contra un eventual declive.


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